nauka

Sonda Dawn weszła na orbitę Ceres

Po prawie ośmiu latach lotu amerykańska sonda Dawn weszła dziś na orbitę Ceres.

To historyczna chwila. Sonda Dawn jest bowiem pierwszym obiektem, który wszedł na orbitę planety karłowatej. Jak podała dziś agencja NASA, sonda, która przechwycona została przez grawitację Ceres, znajduje się obecnie około 61 tysięcy kilometrów od niej. W ciągu kolejnych 14 miesięcy sonda będzie stopniowo zawężała swoją orbitę badając szczegółowo powierzchnię tego największego obiektu pasa planetoid.

Sonda Dawn została wystrzelona we wrześniu 2007 roku z przylądka Canaveral na Florydzie. Podróż na silnikach jonowych do pasa asteroid pomiędzy Marsem a Jowiszem zajęła jej cztery lata. W lata 2011-2012 nadzorujący jej misję naukowcy z NASA Jet Propulsion Laboratory wykorzystali ją do zbadania asteroidy Westa, teraz dotarła do głównego celu swojej podróży, jakim jest planeta karłowata Ceres.

Odkryta w 1801 roku przez włoskiego astronoma Giuseppe Piazzi Ceres była początkowo uważana za kolejną planetę. Głównie dlatego, że prawie idealnie pasowała do tzw. reguły Titusa-Bodego, czyli hipotezy, według której średnie odległości planet od Słońca odpowiadają pewnej zależności arytmetycznej. Później jednak okazało się, że pomiędzy Marsem a Jowiszem znajduje się cały pas podobnych obiektów, a Ceres została planetoidą. Dopiero w 2006 roku, kiedy Międzynarodowa Unia Astronomiczna przyjęła definicję planety karłowatej, Ceres została zakwalifikowana do tej kategorii.

Ale historia Ceres jest interesująca niezależnie od tego, do jakiej kategorii obiektów jest aktualnie zaliczana:

„Zarówno Ceres jak i Westa były na prostej drodze do tego by stać się planetami,” mówi Carol Raymond, zastępczyni kierownika misji Dawn. „Oba ciała niebieskie są jak skamieliny z początków istnienia Układu Słonecznego i jako takie mogą nam wiele powiedzieć na ten temat. (…) Dzięki badaniom Westy i Ceres możemy lepiej zrozumieć procesy dzięki którym powstał Układ Słoneczny, a w szczególności planety skaliste takie jak Ziemia (…). Obiekty podobne do Westy najprawdopodobniej przyczyniły się do powstania rdzeni tych planet, obiekty podobne do Ceres mogły dostarczyć na nie wodę.”

Naukowcy mają nadzieję, że dzięki sondzie Dawn w ciągu najbliższych miesięcy uda się potwierdzić, lub obalić te hipotezy.

Zdjęcie: Wikipedia


podobne treści